Tuesday, December 31, 2013

You are what you know

I confess that I'm an Old Leftist who never quite understood how deconstruction was supposed to help the working class. And I'm a stodgy old scientist who believes, naively, that there exists an external world, that there exist objective truths about that world, and that my job is to discover some of them. ...But my main concern isn't to defend science from barbarian hordes of lit crit (we'll survive just fine, thank you). Rather, my concern is explicitly political: to combat a currently fashionable postmodernist / poststructuralist / social-constructivist discourse - and more generally a penchant of subjectivism - which is, I believe, inimical to the values and future of the Left.
——Alan Sokal, Fashionable Nonsense.


百足之蟲,死而不僵,謠言亦然。幾年前網上流傳的「芥花籽油有毒」消息,最近再次在酷愛eat healthy的友儕間穿梭往還。消息大意是:一,芥花籽油是基因改造的發明;二,芥花籽油有毒;三,芥花籽油普及是陰謀操控的結果。

陰謀與操控無處不在,鑲嵌於日常生活,像斯諾登冒死告訴我們網上通訊難逃美國監控,但我們還是天天上網。不過,對抗陰謀的武器再多,也不會包括自欺這一項。芥花籽油從何誕生?網上傳言說那是「1970年代,加拿大的科學家把蕓苔作了基因改造」而成。這裡有兩個關鍵詞,一是「蕓苔」,二是「基因改造」,前者陌生,陌生即不像可吃;後者望之生畏,生畏即視同蛇蠍。有了這些修辭舖墊,說它有毒,自然添了不少可信感覺。

蕓苔能不能吃?其實,蕓苔(Brassica rapa)只是某種植物學名,種類之下包含的亞種相當廣泛,囊括我們熟悉的菜心、白菜、黃芽白,另外還有油菜,種子榨出來的就是中國傳統的菜油,《本草綱目》亦有記載(注一),老人家——特別是捱過窮的老人家——多半用過,後來社會富裕了,花生油粟米油日漸普及,菜油漸漸淡出廚房,七十年代以後出生的一代才對它毫無印象,繼而大驚小怪。

傳統菜油跟芥花籽油畢竟不一樣。它之所以被其他食油淘汰,主要是帶辛臭味,同時又有芥酸(erucic acid),也就是網上傳言裡所謂有毒的脂肪酸。芥酸確實易招致心臟病,難以代謝分解,於是去除芥酸曾是改良菜油的主要目標。品種是在七十年代改良了,變成今日的芥花籽油,靠的卻不是甚麼基因改造。道理非常簡單:七十年代的地球根本不存在植物基因改造技術。那時代的基因改造技術只能針對細菌或其他單細胞生物,縱是業內惡名昭彰的企業龍頭孟山都(Monsanto),他們的研究部也要遲至1982年才首次在實驗室成功改造植物細胞,試驗種植要再等五年,工業量產可是九十年代的事了,基因改造的芥花籽油油菜要到1995年才面世——但芥花籽油早在1977年已於美國食物及藥物管理局有登記。甚至到今時今日,要找基因改造的油菜還不太容易,2012年全球油菜田裡僅有26%種植基因改造品種(注二)。假如要強辯芥花籽油是「基因改造產物」,等同宣稱那是OOPArts(Out-of-place artifact)。登堂入室入到灶頭的OOPArts,恐怕已經超越X-files的級數。

那麼沒芥酸又沒異味的芥花籽油從何而來?配種,先民實行了幾千年的配種。難道你以為「天然」的稻米顆粒會這般多,「天然」的小麥會這般容易打穀,「天然」的杏仁會毒不死人?「天然」的狗,叫做狼。凡此種種,均與基因改造無關。

至於毒性,網上謠言言之鑿鑿的「長鍊脂肪酸」,大概就是芥酸,因為芥花籽油成份裡頭的主要脂肪酸(注三)沒有一種的分子鍊長過18個碳原子,要說22個碳原子的碳氫鍊分子的東西,最可能的只有上面提過芥酸。矛盾的是,喂,芥花籽油不就是去除了大量芥酸才得以存在嗎?論證被去除的毒有多毒,意義何在,大抵跟拿著一張沒中獎的六合彩談發達感想相若。要取得信任必須隱藏矛盾,如是者「芥酸」二字在文章中段開始就失蹤了,換成了「長鍊脂肪酸」,描繪得彷彿是兩回事似的。然後再回刺一槍,來個望文生義,執住「芥」字將之類比為化武「芥子氣」,不要緊,反正讀者不會考究芥子氣的化學成份是甚麼,自然不會知道那不但跟任何脂肪酸分子都不像,而且碳氫鍊極短(只含4個碳原子,還是斷成兩截的用硫原子連起來的),卻毒性驚人。

人總是相信自己想相信的事,西洋鏡於焉永垂不朽。


***

說了一堆,不是為芥花籽油推銷護航,恰恰相反,這種食油香味欠奉缺乏性格,用諸烹調甚為沒趣,我買過一次就不再光顧。就是反駁謠言,多我一個也不多,消委會三年前已嘗試闢謠,未竟全功,區區一個閒人插口亦無濟於事。今次稍書一筆,皆因這例子展示了人的認知習性何等脆弱。比方說,我們腦袋裡充滿各種印象類型,又把它們貼滿了好惡的標記。印象類型永遠是模糊的,惟有套在現實身上才得以具體化,然後現實就得承受我們對該類型的好惡,而現實卻往往無法動搖類型分毫。

像「工業用」,跟這類型連繫起來的東西常被直覺地視為「不能吃」,但在工業成為實體生產主導模式的世界,無法被它挪用的物體應該不多,諸如幾年前全球粟米漲價,原因之一就是大批粟米遭買走用以製造生化柴油。燃料生產,夠「工業用」了吧?那是否代表粟米這個物種本質上有毒?想必不是。再如「傳統天然食品」,聽起來似乎有益身心,最好餐餐服用,但就像上面說過的,傳統到在《本草綱目》有記載的菜油正正不是好東西,芥酸不利心臟健康,印度北部傳統烹飪甚至愛用芥菜籽(mustard seed)榨的油,能把異味化為風味,不過芥酸含量更高,果真有益乎?類型套在現實,荒腔走板的例子不勝枚舉,然而類型既為情感好惡之所繫,人就難以自拔。連上了情感的類型與無常而冰冷的現實之間,偶爾我們不得不接受後者,心底卻一直期待前者勝利。

天平傾斜了,就有可乘之機。渴望類型勝利,卻未知現實如何?不要緊,找個「虛擬現實」來填塞空洞即可。口實是現實的代替品。芥花籽油謠言示範了生產「虛擬現實」的簡易公式,粗略而言,可分為下列三個步驟:

  1. 搬弄一個陌生的字眼將不那麼陌生的對象命名,製造疏離感,挑起戒心(例:「芥花籽油是蕓苔油」)
  2. 為這個陌生的存在編造黑暗來歷(例:「蕓苔油來自基因改造」)
  3. 列舉這個來路不正的陌生存在各種禍害(例:「蕓苔油破壞心血管,破壞腎臟,破壞神經,是化學武器的同類」)

公式賦予「虛擬現實」血肉,編織出三歲到八十歲都愛聽的故事。可是,若我們走近細看,血肉原來都是塑膠彷製——「蕓苔」是甚麼?不清楚。「基因改造」如何發生?不知道。各種「毒害」到底怎麼一回事?只見其名不識其實。聽了一輪長篇大論,到頭來任何實在的東西都沒聽進去,除了牽動情緒的各種感覺,情況猶如吃垃圾食物,營養沒吸收多少,刺激眼耳鼻舌身的味精香精色素倒吃進了一堆。

同樣公式,蠱惑的對象決不限於eat healthy人士。近日《爽報》前記者司徒飛接受同屬壹傳媒集團旗下的《蘋果日報》訪問,揚言比起「舊香港人」,「那班來港為了拿綜援的人(新移民),他們才是名符其實的垃圾人生」,輿論起鬨附和,那則曾經瘋傳的「四人家庭一年拿廿六萬綜援」的潮文不免又被翻炒。橋唔怕舊,最緊要受,今次公式應用如下:

  1. 搬弄一個陌生的字眼將不那麼陌生的對象命名,製造疏離感,挑起戒心(例:「新香港人/新移民」,但不界定那是甚麼,來港不夠七年?十七年?卅四年?)
  2. 為這個陌生的存在編造黑暗來歷(例:「新移民因為想拿綜援才來港」,但拒絕言明有幾多「來港為了拿綜援的人」,在哪裡找得到,以至之前居港未滿七年的人用甚麼方法拿到綜援)
  3. 列舉這個來路不正的陌生存在各種禍害(例:「綜援戶又拿膳食津貼又拿書簿津貼又拿開學津貼又拿學前訓練津貼等等等等,一年白逗廿六萬」,但膳食津貼的對象乃非綜援戶貧窮家庭,書簿津貼的對象不限於綜援戶,至於孩子同時領取開學津貼與學前訓練津貼呢……IQ題,究竟上帝能否創造一個既入了學校讀書又未入學校讀書的孩子?)

結果,盈千累萬的讀者被自己心目中名叫「新移民」的類型牽著鼻子走,揹著報導提供的虛擬現實狂奔。有所見即有所不見,執著於「新移民」三字,我們就看不見置身事外的司徒飛本人是否真能置身事外。據其友人所言,這位仁兄自《爽報》結束後失業多時,有手有腳卻沒有工作;據其母舊同事所言,這位仁兄不時到訪他母親在秀茂坪的工作場所,多是為了攤大手板問阿媽要錢。如此行徑算不算「垃圾人生」,且不論之;如斯傳聞有多真確,尚待細考;但毫無疑問,輿論不曾注意類型以外的事。虛擬現實雖無助於認知現實,轉移視線倒是綽綽有餘。

人活著不是單靠食物。You are what you eat,是事情的一邊;事情的另一邊,或許是you are what you know。


注釋:
一.
 見《本草綱目》,「菜部第二十六卷 菜之一」:「蕓苔方藥多用,諸家注亦不明,今人不識為何菜?珍訪考之,乃今油菜也。九月、十月下種,生葉形色微似白菜。冬、春採苔心為茹,三月則老不可食。開小黃花,四瓣,如芥花。結莢收子,亦如芥子,灰赤色。炒過榨油黃色,燃燈甚明,食之不及麻油。近人因有油利,種者亦廣云。」
二.
 見International Service for the Acquisition of Agri-biotech Applications(ISAAA)2013年相關報告”Biotech Crop Annual Update: Canola”
三.
 芥花籽油裡頭約佔六成是油酸(oleic acid),兩成亞油酸(linoleic acid),一成α亞麻酸(alpha-linolenic acid),4%棕櫚酸(palmitic acid),2%硬脂酸(stearic acid)。

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